Chipotle Clash of Champions spole tilbage

Joe Henricksen tager et tilbageblik på sæsonafslutningen i basketballturneringen

Evanstons Isaiah Holden (3) fejrer under kampen mod Notre Dame.

Evanstons Isaiah Holden (3) fejrer under kampen mod Notre Dame.

Kirsten Stickney/For the Sun-Times

Der er så meget at pakke ud fra den seneste weekends Chipotle Clash of Champions, vind-eller-gå-hjem-turneringen, der greb overskrifter og fyldte to actionfyldte dage med basketball.



Det ville helt sikkert have været rart for flere hold på tværs af Chicago-området at kunne spille i kampe virkelig betød noget, men Chipotle Clash of Champions bragte i det mindste en vis normalitet tilbage til high school basketball denne sidste weekend.

Ja, folkemængderne manglede, og masker blev stadig båret. Men energien, konkurrenceevnen og følelserne var tilbage til at være rå, ufiltreret og mærkbar gennem weekendens kampe. Der var noget endeligt i disse spil, og vigtigst af alt, en sand følelse af, at der var noget at spille for.

I modsætning til alle kampe, jeg har været til eller set i denne mærkelige og uforglemmelige sæson, var der en intensitet i disse kampe, der skilte sig ud. Og der var nogle virkelige smerter, som var mærkbare, næsten håndgribelige, da disse hold tabte. At se følelserne hos spillerne – dem der vandt og dem der tabte – virkede meget marts-agtigt.

Alt dette er en kredit til Rick Malnati. Han vidste, at det ikke ville blive perfekt, men han ville så gerne give børn, især seniorer, en mulighed for at afslutte deres sæson og karriere med noget mindeværdigt.

Da Malnati, den tidligere meget succesrige træner i New Trier og Fenwick, ringede til mig for at diskutere sin store plan for seks eller syv uger siden, var jeg skeptisk – i det mindste i starten. Vi jokede faktisk med det i sidste weekend efter at have nydt alt det, der gik ned i de syv kampe, der blev spillet.

Der var bare så meget at samle på kort tid. Der ville komme hold til skade ved ikke at spille eller frustrerede, fordi de ikke var i stand til at spille på grund af skoledistriktets eller konferencens regler og protokoller. Plus, den øjeblikkelige start på sæsonen fik den simpelthen til at føles forhastet, tvunget og uden nogen egentlig identitet. Men han var vedholdende, havde en masterplan, og jeg var med.

Han havde ret. Jeg tog fejl. Selvom jeg varmede op hurtigt.

Malnati ville komme til det med det samme, og jeg ville gøre alt, hvad jeg kunne, for at hjælpe med at prøve at klare det.

Det inkluderede at få set så mange af de hold, der ville spille i begivenheden. Det betød at skabe No Fans In The Stands TV, en livestream af kampe hver uge i sæsonen, der sluttede med de fire kvartfinaler i Chipotle Clash of Champions. (Kudos til Tommy Molitor og Dot Productions for at håndtere al teknologien).

Målet var at få alle holdene til at blive set på No Fans In The Stands TV, før turneringsspillet begyndte. Størstedelen af ​​holdene var. Vi forsøgte at få Simeon og Young-spil, men kræfterne i byen og Chicago Public League sagde, at det bare ikke kunne lade sig gøre.

Ikke desto mindre bragte Malnati Nick Magas, en håbefuld ung tv-station, der går på Northwestern, som en næsten play-by-play-mand. Og med kvasi mener jeg kun, fordi Rick og jeg selv ville overtage den unge Bob Costas med vores konstante basketball-drilleri af nuværende og historisk basketball.

Derudover gik Malnati ud og forstærkede den sidste dag ved at bringe ESPN3 ind i blandingen. ESPN3, med David Kaplan og Jonathan Hood på opkaldet, transmitterede semifinalerne og mesterskabskampen. Bare endnu et plus for de hold og spillere, der nåede så langt.

Der skulle også være forudbestemte hold. Og det er hårdt. Planlægningsmareridtet gjorde det så, da holdene skulle klare sæsonens sidste weekend. Slutresultatet var, at alle otte hold blev rangeret i sidste uges Sun-Times Super 25, inklusive nr. 1, nr. 2 og nr. 3 hold.

Undervejs trådte Evanston, et team, der oprindeligt blev inviteret, op med en altruistisk idé. Evanston tilbød Central Suburban League South-mesteren som det hold, der skulle spille i Chipotle Clash of Champions.

Den beslutning førte til ekstra intensitet i det konferenceløb og noget ægte drama i sæsonens sidste uge. Og se, det var Evanston-rivalen New Trier, der hjalp Wildkits tilbage i turneringen med en sejr over Glenbrook South i den sidste uge. Evanston udnyttede denne mulighed bedst med en tur til mesterskabskampen (mere om det senere).

Samlet set var det en fantastisk mulighed for nogle af sæsonens elitehold at spille i en turnering med noget på spil, noget der føltes ægte. Hvilken svanesang det var for disse hold.

Her er en oversigt med nogle tanker om hold, spillere og historier.

DePaul og den katolske liga får deres øjeblik

I en sæson uden mange muligheder for signaturøjeblikke udnyttede træner Tom Kleinschmidts DePaul Prep-hold fuldt ud det, det havde.

De gik ud og gjorde noget, de ikke skulle. Nej, ikke efter en Covid-pause tidligt på sæsonen, en forstyrrende genstart, håndtering af nagende skader og en uinspireret indsats i et tab til Fenwick i sidste uge.

Men de vandt Chipotle Clash of Champions.

Og undervejs kom Chicago Catholic League med en erklæring.

Først slog syvendeseedede DePaul nr. 2 seedet og ubesejrede Young i kvartfinalen. Det alene er en betydelig sejr i mange aspekter, da TY Johnson stjal showet med 32 point.

Derefter slog den Catholic League-fjenden Fenwick og stjernen Bryce Hopkins, som slog nr. 3-seedet Mundelein ud i kvartfinalen.

DePaul Prep-træner Tom Kleinschmidt opmuntrer sine spillere under mesterskabskampen i Chipotle Classic, Niles, Illinois, den 13. marts 2021.

DePaul Prep-træner Tom Kleinschmidt opmuntrer sine spillere under mesterskabskampen i Chipotle Classic, Niles, Illinois, den 13. marts 2021.

Allen Cunningham/For the Sun-Times

Det satte scenen for et titelspilsopgør med Evanston, en gruppe af spillere og et kraftfuldt program, der har gjort så meget og vundet så mange spil og titler i løbet af de sidste fire år.

Men DePauls nærige forsvar, som har været grundlaget for Kleinschmidts hold og bredt undervurderet af for mange mennesker, sammen med en tålmodig, men opportunistisk offensiv tilgang, var imponerende til at bremse og kontrollere Wildkits.

TY Johnson er en bonafide stjerne

Mens DePauls forsvar er ankeret – det holdt Evanston på 36 point, fik Fenwicks Bryce Hopkins til at arbejde ekstremt hårdt for hvert af sine 21 point og tillod ikke en eneste ung spiller at nå dobbeltcifret – TJ Johnson var katalysatoren.

Han er en speciel scoringsvagt, der indkasserede 32 point i sejren over Young og førte an med 17 i sejren over Fenwick. Mens han blev holdt på kun ni point i titelkampens sejr, spillede Johnson, en rekruttering for Loyola og træner Porter Moser, konstant vinderspil og var effektiv med sin scoring.

Påskønnelse af Evanstons Blake Peters

Har der været en spiller i løbet af de sidste fire år, der har givet flere signaturøjeblikke i store spil?

Og hvilket øjeblik det var for Peters fredag ​​aften. I et meget intenst spil med en vis inderlighed mærket i gymnastiksalen, begravede den Princeton-bundne seniorvagt en tilbageskridende trepointer ved buzzeren for at slå Notre Dame.

For Peters, der er anerkendt for sit skydning, men er omfavnet af dem, der har iagttaget ham tæt af hans hårdhed og vindermentalitet, er det de uhåndgribelige ting, der er blevet sløret lidt over. De immaterielle ting, han bringer til et hold som leder og konkurrent, er væk fra hitlisterne. Det er ikke let at måle de bidrag, han kommer med, der går ud over hans trepoints-skydning og -scoring.

Peters er en flad vinder, der har lavet vinderspil igen og igen i løbet af sin fireårige universitetskarriere.

Det er en skam, at de sidste to sæsoner er blevet afskåret af verdenspandemien. Fordi tre-point tallene og, endnu vigtigere, sejre og mesterskaber vundet ville være endnu mere imponerende under Peters-æraen i Evanston.

Alt Evanston gjorde med Peters i rækken i fire år var at gå en kombineret 88-18, vinde fire Central Suburban League-titler, to sektionsmesterskaber, slutte på tredjepladsen i staten i 2018 og en delstatsplacering på andenpladsen i 2019.

Hvad kunne have været, hvis to IHSA-eftersæsoner blev spillet i løbet af Peters' junior- og seniorsæsoner?

Legenden Louis

Efter livestreamen af ​​Notre Dame-Fenwick-kampen for flere uger siden, hvor Louis Lesmond løftede Notre Dame til en spændende sejr med et mirakuløst 60-plus-fods skud på buzzeren, omtalte Rick Malnait 6-5 Don som Louis the Legend under alle vores No Fans In The Stands tv-udsendelser.

Navnet passede, siden skuddet gik viralt og landede på ESPN SportsCenters Top 10-afspilninger den aften.

Men i løbet af de sidste to år gik Lesmond fra en rigtig god spiller med fantastisk upside til en fantastisk spiller og et ubestrideligt stort udsigter. Harvard får det største rekrutteringstjæle ud af Illinois i klassen 2021.

Lesmond havde sine kritikere sidste år, nogle satte endda spørgsmålstegn ved, hvorfor han blev rangeret så højt. Jeg kan huske, at der tidligt var dem, der stillede spørgsmålstegn ved, hvorfor jeg troede, at han umiddelbart og utvetydigt var en top fem-prospekt i klassen.

Jeg forstår, hvorfor nogle mennesker ønskede mere fra hans juniorsæson. Men de mennesker ignorerede effektiviteten, han spillede med – han skød 42 procent fra tre og havde i gennemsnit 16,4 point en kamp på kun 12 skud i en kamp som junior – og, vigtigst af alt, alt det, han lige var begyndt at udnytte som en spiller.

Nogle gange kan du bare se det i en spiller, og det vil tage noget tid. Han var for avanceret på områder af spillet, dygtig og fysisk imponerende til ikke at være tidligt om bord.

Lesmond har været en stjerne i denne sæson. Det inkluderede hans præstation i et sæsonafslutningstab til Evanston i kvartfinalen i Chipotle Clash of Champions. Han var især øjenåbnende i den defensive ende, hvor han altid vogter modstanderholdets bedste spiller.

Lesmond chikanerede Evanstons Blake Peters hele kampen, ved at bruge sin størrelse, længde og mobilitet til at gøre tingene så vanskelige som muligt for en spiller, der er så smart og bevæger sig så godt uden bolden.

Bryce Hopkins og hans enormt produktive karriere

Fenwick-stjernen Bryce Hopkins ventede på sin tur.

Da den daværende Fenwick-træner Rick Malnati sparsomt spillede ham på universitetsniveau som nybegynder, buldrede han ikke, og familien truede ikke med at løbe væk fra Fenwick, mens andre førsteårsstudenter i hans klasse lavede skade i Chicago-området.

Faktisk, selv når high school basketballsæsonen i Illinois var i tvivl, forblev Hopkins i Fenwick, da han kunne have boltret sig i en forberedelsesskole, der ville have taget imod ham med åbne arme.

Hopkins brød igennem i stor stil som sophomore, da han i gennemsnit havde 23 point i en kamp. Disse tal blev almindelige i løbet af hans karriere. Han var en dominerende kraft, som måske mere end nogen anden individuel spiller bar sit hold på sine skuldre.

Som junior satte han 24 point, 10 rebounds og 3,5 assists en kamp, ​​mens han skød 60 procent fra banen.

I denne sæson gik han efter 24 point, 13 rebounds og tre assists en kamp, ​​mens han igen skød på 60 procent et klip fra feltet.

Det er nogle rungende, konsekvente og ultraproduktive numre, han fremlagde, mens han blev bandeforsvaret hele sæsonen.

Nu er Hopkins på vej til Kentucky som en kunde, der er rangeret blandt de 30 bedste i landet.

Andre tanker og observationer

➤ Jeg er ikke sikker på, at nogen ville have forudset begge Chicago Public League-giganter ude af Chipotle Clash of Champions før mesterskabskampen. En? Måske. Men begge dele?

➤ På grund af alle forstyrrelserne, udsættelserne og usikkerheden i denne sammenspillede sæson, satte jeg virkelig pris på Evanston-Simeon-kampen i semifinalen i lørdags. Jeg følte, at spillet blev spillet på et ekstremt højt niveau og i et sjovt tempo.

➤ Fenwick (13-3) spillede et temmelig barsk program og tabte tre kampe hele sæsonen - med i alt otte point med to store nederlag. Det inkluderede sæsonafslutningstabet på 45-42 til DePaul Prep i semifinalen.

➤ Mens Simeon faldt til Evanston i semifinalen, fortsatte Isaiah Barnes med at vise de betydelige skridt, han har taget som spiller i løbet af det seneste år. Det har aldrig handlet om værktøjerne eller de fysiske egenskaber med Barnes. De har altid været nemme at se.

Men den konsekvente og forbedrede produktions- og perimeterspringer, sammen med det engagement, han spillede med som senior, selv i denne forkortede sæson, lover godt for hans fremtid i Michigan.

➤ Simeon junior-guard Jaylen Drane har gjort nogle alvorlige fremskridt som spiller. Han åbnede øjnene som førsteårsstuderende, stagnerede lidt som andenårsstuderende og viste virkelig sit potentiale og sin gennemslagskraft som junior. Gulvet er af en mellemstor udsigt lige nu. Vi vil se og se, om det fortsætter med at hæve dette forår og sommer.

➤ Jeg tager 5-9 mægtige mide Avyion Morris med på mit hold hver dag. Simeon-vagten åbnede øjne sidste år som andenårsstuderende med sin indvirkning i begge ender. Og i år som junior fortsætter han med at være en trussel defensivt og en bedre offensiv trussel med sin flyder og angrebsstil.

➤ Evanston-træner Mike Ellis tog sin 400. karrieresejr i sidste uge. Ganske enkelt er han i det øverste lag af trænere i denne stat. Den succes, han har haft, både hos Peoria Richwoods og i løbet af det sidste årti i Evanston – som inkluderer tre delstatsplaceringer og en tredjeplads – er så god, som den bliver blandt high school basketballtrænere i Illinois.

➤ Her er en undervurderet high school-spiller: Evanstons Elyjah Bull. Han gør en masse ting for at hjælpe et hold med at vinde.

➤ Hold øje med og væksten af ​​Evanstons prins Adams. 6-5 andenårsalderen fortsætter med at vise glimt af en ny spiller i den klasse.

➤ Stjernevagten TY Johnsons DePaul-forsvar og spil var hovedlinjen i mesterskabet. Den indsats og det arbejde, der blev lagt af 6-9 Brian Mathews var dog sigende. Den store mand spillede noget af sin besatte, mest produktive basketball i sæsonen i turneringen med tre kampe. Han afsluttede konsekvent rundt om kurven og sørgede for en tilstedeværelse defensivt med sin størrelse.

➤ Hvis der er et All-Glue Team, skal DePauls Rasheed Bello være med. Han er ikke bare hård, han er bemærkelsesværdig alsidig til en 5-10 guard – og det er uden selv at være en rigtig god skytte. Imponerende.

Glue Guys får normalt ikke et væld af anerkendelse, men han var medvirkende til at spille med TY Johnson i den DePaul-bagbane. Det har været en velkendt fortælling for DePauls trænerteam og dem, der følger holdet tæt. Men Bello er undervurderet uden for disse vægge.

Tom Kleinschmidt kan sætte ham på bolden med sin eksplosivitet, skubbe ham af bolden, bruge sit forsvar på en måde, der ændrer spillet, og bede vagten om at tage et rebound. Hvilket alsidigt våben, Wisconsin-Parkside rekrutten har været for DePaul.

➤ Hvis du ser på de hold, der gik videre i Chipotle Clash of Champions, blev alle fire vindere i første runde ledet af seniorer og drevet af deres ledelse og produktion.

Mens Young vil være den første til at indrømme, at den lagde et æg i åbningsrunden efter en så imponerende 11-0 start på sæsonen, er det svært at tro, at noget andet hold end Dolphins bliver preseason nr. 1 næste år. Der er bare for meget ungt talent på plads, startende med 6-8 junior AJ Casey, 6-7 junior Xavier Amos og sophomore point guard Dalen Davis.

➤ Selvom Simeon klarede St. Patrick let i kvartfinalen, fortsætter junior Timaris Brown med at være en junior at holde øje med fremadrettet. Og 6-7 Michael Hamilton, der havde ni point og 10 rebounds i tabet, er en fin lille rekruttering til Division III Augustana. Det er svært at finde store med upside til Division III-programmer. Augie fandt en i Hamilton.