For 90 år siden chokerede Knute Rocknes død i et flystyrt Amerika og ændrede luftfarten

Den berømte Notre Dame fodboldtræner fra Chicago døde i et styrt, der tvang udviklingen af ​​sikrere fly, hvilket førte til en hurtig udvidelse af den verdensomspændende passagerflyindustri.

I marts 1931 red Knute Rockne højt. Det 43-årige produkt fra Chicagos Northwest Division High School og tidligere postekspedient på Chicago Post Office var blevet en af ​​de mest fremtrædende amerikanere i sin tid.

I 13 sæsoner vandt hans University of Notre Dame-fodboldhold med forbløffende regelmæssighed og opnåede tre konsensus-nationale mesterskaber, inklusive dem fra 1929 og 1930. The Fighting Irish ejede en sejrsrække på 19 kampe.



Mening

Rockne var konstant efterspurgt som foredragsholder. Han rejste for at rådføre sig med andre inden for atletik og forretning, og tilbragte uger hver sommer med at lede coachingskoler på universitetscampusser landsdækkende, fra Williamsburg, Va., til Corvallis, Ore. Studebaker Corp. i South Bend havde ansat Rockne som vicepræsident for salg forfremmelse, og han rejste landet rundt i fodboldens lavsæson for at samle bilproducentens salgsstyrke.

Den legendariske Notre Dame University fodboldtræner Knute Rockne

I slutningen af ​​marts var Rockne på vej ud til Los Angeles med en multi-purpose tidsplan. Han skulle mødes med filmstudier om et foreslået billede, der fejrede Notre Dame-fodbold. Der var taleforlovelser, herunder en fælles optræden med hans gode ven Will Rogers. Rockne ville repræsentere Chicagos Wilson Sporting Goods ved en butiksåbning; og mødes med nogle Studebaker-forhandlere.

Om aftenen den 30. marts stoppede han ved sin mors sted på Logan Square for at hjælpe med at fejre hendes fødselsdag, og steg derefter ombord på et nattog til Kansas City. Derfra ville han flyve til Los Angeles.

Rockne vidste, at den hurtige udvikling af flyrejser i 1920'erne havde været fyldt med farer og konflikter. Luftfartspionerer og stuntpiloter stod på grænsen mellem at teste grænserne for den nye teknologi … og døden. Og allerede var der betydelig spænding mellem den føderale regerings dobbelte roller - at fremme flyrejser og sikre dens sikkerhed.

I mellemtiden, i Europa, var Anthony Fokker blevet et af de bedst kendte navne i den tidlige luftfart og steg til fremtrædende plads som en bygmester af biplaner, der blev brugt i vid udstrækning af Tyskland i Den Store Krig. Men tilbageholdenhed med at investere i forskning og udvikling førte til hans kampe med kvalitetskontrol gennem hele hans karriere. Fejl i både design og udførelse blev sporet til Fokkers tilsyneladende insisteren på at bruge de billigste materialer og metoder.

Da Fokker etablerede butik i USA, tiltrak hans F-10 tri-motor fly regeringens embedsmænds opmærksomhed; de var bekymrede over ikke at kunne inspicere vingernes indre struktur, fordi det ville indebære at fjerne krydsfinerbeklædningen og beskadige fartøjet. Den amerikanske flåde testede F-10A, fandt den ustabil og afviste den. Det fandt dog stadig en plads i den tidlige kommercielle luftfart.

Om morgenen den 31. marts fløj Rockne og syv andre mænd ud af Kansas City Municipal Airport ombord på Transcontinental & Western Airlines fly 5. Fokker F-10A var blevet inspiceret et par dage tidligere af en TWA-mekaniker, som senere bemærkede, at ( krydsfiner) vingepaneler var alle løse... og det ville tage dem dage at reparere det, og jeg sagde, at flyet ikke var egnet til at flyve, og jeg ville ikke underskrive loggen. Ingen var sikre i det fly.

Det gik alligevel, men for at nå sit første stop ved Wichita, skulle Flight 5 trænge igennem en skarp koldfront - og tykke skyer, tåge, is og lavt til loftet. En time inde i flyvningen sendte dens piloter til Wichita, at vejret her er ved at blive hårdt. Vi skal vende om og gå tilbage til Kansas City. Men Wichita-stationen opfordrede flyvningen til at fortsætte som planlagt.

Piloterne svarede: Det bliver strammere ... Det ser ret dårligt ud. Flyet var drevet ud af kurs og krævede navigation via Old Iron Compass - jernbanesporet 300 fod under. En dødelig situation var ved at udvikle sig; skyerne var næsten ved at røre ved bakketoppene. Når toppene forsvandt, ville Fokkeren blive fanget og muligheden for at klatre til i det mindste midlertidig sikkerhed fortabt, da det ville indebære en god sandsynlighed for at styrte ned i det skjulte højere terræn. De blev klemt mellem jorden og skyerne. Svigt i instrumenter på grund af isdannelse forværrede faren.

Frataget nøglereferencer ville de desorienterede piloter ikke have været i stand til at forhindre passagerflyet i at komme ind i et spiraldyk. Fokkeren var nu ude af kontrol, næsen nede og accelererede. Når skrigende motorer og løbske omdrejningstælleraflæsninger advarede piloterne om deres knibe, ville de have trukket gashåndtagene helt tilbage, hvilket frembragte det bagslag, der blev hørt på jorden, sekunder før flyet styrtede ned på en græsgang. Alle otte ombord døde øjeblikkeligt.

Lokale mennesker poserer med en afskåret vinge på flyet, hvor Knute Rockne styrtede ned og døde, i Chase County, Kansas.

Udlånt af Knute Rockne Memorial Society

Avisoverskrifter landsdækkende skreg, Rockne Killed in Air Crash. For første gang kostede en flyulykke livet af en fremtrædende amerikaner. Offentligheden var forarget og ønskede svar, der ikke umiddelbart kom. Nedstyrtningsstedet havde været usikret i timevis og blev et fristed for souvenirsamlere. I de efterfølgende dage udsendte Aeronautics Branch i det amerikanske handelsministerium modstridende udtalelser om en mulig årsag. Endelig fokuserede nedstyrtningsefterforskere på forringelse af trævingebjælken og fandt tegn på delaminering og mislykkede samlinger. Den ene vinge var fuldstændig adskilt fra flyet.

Rocknes styrt havde en øjeblikkelig og varig effekt på luftfarten. Det blev sagt, at industrien ikke kunne have haft dårligere omtale, hvis ofret selv havde været USA's præsident. Alle F-10'er og F-10A'er var udelukket fra at transportere passagerer, indtil de var grundigt inspiceret. Det amerikanske marked for Fokkers trævingede fly var øjeblikkeligt og permanent væk. Selv de helt metal Ford Trimotors var dømt, på grund af deres lighed med flyet, der dræbte Rockne.

Rockne-styrtet førte til sidst til design og fremstilling af Douglas DC-2, det første passagerfly bygget ved hjælp af metal, stresset hudkonstruktion og en lang række andre innovationer. Den, sammen med DC-3, gav den sikkerhed og komfort, kombineret med økonomi, der tillod den hurtige ekspansion af den verdensomspændende passagerflyindustri, som vi kender den i dag.

Regeringens rolle i at kræve sikrere fly tog også fart. Ansporet af styrtet den 31. marts 1931 påtog Aeronautics Branch sig større opgaver med at certificere fly og regulere industrien, og blev i 1934 omdøbt til Bureau of Air Commerce for at afspejle dets forbedrede status inden for Commerce Department. Til sidst blev det til nutidens Federal Aviation Administration.

Det tog styrtet, der dræbte Rockne, og yderligere fire år senere, som gjorde krav på Will Rogers og flyveren Wiley Post, for at skabe en meget mere energisk rolle for den føderale regering i flyselskabsregulering, flysikkerhed og sikkerhed på stedet, efterforskning og rapportering.

I dag, 90 år senere, høster vi de fordele, der kom ud af tragedien.

Jim Lefebvre er forfatter til den nationale prisvindende biografi Coach For A Nation: The Life and Times of Knute Rockne og administrerende direktør for Knute Rockne Memorial Society (www.RockneSociety.org).

Send breve til letters@suntimes.com .