Hvordan elsker vi Loyola basketball? Lad os tælle måderne.

Det begynder og slutter med sammenhold, mens Ramblers fortsætter deres løb i NCAA-turneringen.

Loyola-centeret Cameron Krutwig reagerer under Ramblers sejr i anden runde over Illinois i NCAA-turneringen.

Loyola-centeret Cameron Krutwig reagerer under Ramblers sejr i anden runde over Illinois i NCAA-turneringen.

Paul Sancia/AP

Jeg har forsøgt at finde ud af, hvad der er så behageligt ved at se Loyola spille basketball. Det er ikke underdog, Askepot-tingen. Det er vi færdige med. Enhver, der ikke tror, ​​at Ramblers har en chance for at slå den, de møder i NCAA-turneringen, har ikke været opmærksomme. Har ikke været opmærksom siden 2018, hvor holdet gik til Final Four.



Så hvad er det? Det er ikke, at Ramblers spiller på den rigtige måde, hvad end det er. Det er, at de spiller på en god måde. En sjov måde. En sammen måde. En for-hinanden måde. Det er derfor, nr. 8-seedede Loyola har en god chance for at slå 12.-seedede Oregon State på lørdag og gå videre til Elite Eight. Og en god chance for mere fremadrettet.

Hver Rambler håndterer bolden godt. Hver Rambler passerer godt. Som et hold tager Loyola næsten altid gode skud. Der er en uselviskhed dér, som alle basketballtrænere gerne vil have, men uanset hvor meget åndedræt de bruger til emnet, skal det komme fra spillerne. Du skal ville spille for de andre fyre, ikke dig selv. Det er her rekruttering kommer ind. Få nok spillere med nok talent, der forstår holdkonceptet, og en basketballsæson bliver en sæson med deling. Ældre spillere viser nybegyndere vejen, og børnene følger efter. Pludselig handler det ikke kun om at vinde. Det handler om, hvordan du vinder.

Loyola ved, at den skal spille, som den gør, for at vinde. Hvis andre hold havde den følelse af selv, kunne de stadig være i live i turneringen. Er det en funktion af, at Ramblers ikke har nogen rigtige stjerner, ingen bestemte NBA-draft-valg? Eventuelt. Jeg så LSU forsøge at slå Michigan med to talentfulde spillere, Cameron Thomas og Javonte Smart, der skiftedes til at kaste op. Det virkede ikke, og Wolverines avancerede til Sweet 16. Man kunne se, at LSUs spillere ikke anede, at denne tilgang ikke var befordrende for at vinde mod et stærkt hold.

Loyolas anden runde-kamp mod Illinois nr. 1 i søndags var smuk, så længe du ikke var Illini-fan. Illinois havde mere talent, men Ramblers havde flere smarte. Det var svært at rokke ved tanken om, at Ramblers ville være det smartere hold på en given dag, og at hvis der var en 10-spils Illinois-Loyola-serie, ville Loyola vinde mindst seks. Sådan var Ramblers sammen, og så selvsikre så de ud.

Er det coaching? Måske, men det er svært at tro, at Illini's Brad Underwood ikke ved, hvad der skal til for at vinde. På et tidspunkt påhviler det spillere, at de ikke absorberer, hvad deres trænere lærer.

For Loyola er det at vide, hvem og hvad du er. Men lad os ikke slå basketball IQ-vinklen i jorden. Det handler også om at have talent.

Ja, jeg forstår det: 6-9, 255 pund Cameron Krutwig trodser basketballlogikken. Basketballlogikken tilsiger, at gode spillere hopper højt og løber hurtigt. Krutwig gør heller ikke. Han løber som Fred Flintstone, der kører sin fodmobil. Men han forstår holdning. Han forstår, hvordan man blokerer ud, og hvordan han får sit skud. Hans fodarbejde nær kurven er udsøgt. Fodarbejde er også atletisk, folkens. Eller i det mindste er det skæringspunktet mellem atletik og masser af arbejde.

CBS’ Bill Raftery har holdt meget af Krutwig, hvilket er godt. Du spekulerede på, om Raf nogensinde ville forlade Tyler Hansbrough.

Senior Lucas Williamson er en fantastisk forsvarsspiller, der kan score. Point guard Braden Norris tager sig af bolden, som om den var lænket til hans håndled. Raftery kan godt lide at fortælle os, at Norris, en transfer fra Oakland (Michigan), er en træners søn,'' hvilket betyder, at han er en gymnastikrotte,'' hvilket betyder, at han er den første, der ankommer til træning og den sidste, der går,'' hvilket betyder at han aldrig må misse et frikast, men jeg har set ham misse et par stykker, så nu sætter jeg spørgsmålstegn ved alt i mit liv. Sophomore Marquise Kennedy er glat.

Talent? Ja. Men stjerner? Nej. Krutwig fører holdet i scoringen med 15 en kamp, ​​efterfulgt af Williamson (8,8) og Norris (8,4). Ikke ligefrem Harden, Durant og Irving.

Træner Porter Moser har gjort et fremragende stykke arbejde med at finde spillere, der passer til hans vision om, hvad et hold skal være og derefter træne dem til det punkt, hvor de ved, hvad han vil til enhver tid. Det er derfor, at Ramblers førte nationen i tilladte point i denne sæson. Blid påmindelse: Atletik spiller også en stor rolle i forsvaret. Alt dette er grunden til, at Moser sandsynligvis vil have en chance for at gå et større sted med bedre løn, hvis det er det, han ønsker. Er det? Det er en beslutning, når den seneste skøre tur slutter.

Og så er der den 101-årige søster Jean. Der er ikke noget, der hedder for meget søster Jean, fordi det ikke er hendes skyld, netværkene viser hende 20 gange et spil, og fordi . . . hvem kan være imod godhed? Hvis Ramblers vinder lørdag, forventer jeg fuldt ud at se featurehistorier om optikeren, der passer hende med briller og videnskaben bag gummiet på hendes kørestolshjul. Så stor er hun blevet.

The Ramblers er en god historie. Mere end det er de dog et godt hold. Jeg tror, ​​at modstanderne har lagt mærke til det.