Len Kasper lever igen sin drøm

Kasper skal i gang med en ny udfordring på White Sox radio efter 16 sæsoner på Cubs TV.

Len Kasper, der blev vist i 2012 sammen med den tidligere udsendelsespartner Jim Deshaies, overraskede fans på begge sider af byen ved at skifte fra Cubs-tv til White Sox-radio.

Len Kasper, der blev vist i 2012 sammen med den tidligere udsendelsespartner Jim Deshaies, overraskede fans på begge sider af byen ved at skifte fra Cubs-tv til White Sox-radio.

Sun-Times Media

''Forræder.



Det er det tweet, Len Kasper har modtaget dusinvis af gange, siden han meddelte, at han forlod Cubs TV til White Sox-radioen.

Alt, hvad Kasper havde gjort i 16 år på North Side - svarende til Hall of Famer Harry Caray - var at kalde handlingen med en skarphed, der havde manglet holdets play-by-play-stemme i årevis. Men den grimme side af Cubs-Sox-rivaliseringen, for ikke at nævne sociale medier, dukker stadig op i hans Twitter-feed.

Elskværdig i opførsel og sammensat på måde, finder Kasper en kompliment i vreden.

'Jeg tager det som en følelse af, at nogle Cubs-fans føler, at de har mistet et familiemedlem,' sagde han. ''Jeg forstår det. Det er en visceral, følelsesmæssig ting, og folk, der er vrede på mig, er vrede, fordi de føler sig forrådt.''

Kasper var ægte, da han sagde, da han sluttede sig til Cubs i 2005, at han ville være deres taler, indtil han fik besked på at gå eller døde. Men han troede også, at han ville være Marlins' taler for evigt, når han arbejdede for dem.

Du har lov til i dette liv og i en karriere at ændre mening, sagde han. Jeg vidste, at mange mennesker ville blive overraskede. Jeg var vist lidt naiv over for, hvor stor en aftale det var.

Selvom mange har ledt efter et bagvedliggende eller uhyggeligt motiv, havde Kaspers beslutning ingen af ​​delene, kun opfyldelsen af ​​en drøm. Ved sit indledende - eller genindledende - konferenceopkald med journalister i december sagde den indfødte Michigan, at han talte som sit 12-årige jeg, der ønskede at udsende baseball ligesom sin helt og mentor, tidligere Tigers stemme og Hall of Fader Ernie Harwell.

''Jeg blev overrasket,'' sagde Jim Deshaies, Kaspers partner på Cubs TV i otte år. ''Men at kende Len, set i bakspejlet, hans forklaring og at kende den måde, han tænker på, gav det i sidste ende perfekt mening. Hvis du vil være en radiofyr, [hvis] der åbner sig en radiomulighed, og du ikke behøver at forlade byen, forstår jeg det fuldstændig.''

Pladsen i Sox' stand blev ledig, efter at Ed Farmer døde den 1. april 2020. Farmer havde fungeret som deres play-by-play-stemme eller analytiker i 28 hele sæsoner. Han voksede op som Sox-fan på South Side og slog 2½ sæsoner for dem. Han havde institutionelt kendskab til holdet.

Kasper, der fyldte 50 år den 21. januar, er dykket ned i Sox' historie og har udvundet så meget information, som han kan. Han vil også læne sig op af radiopartneren Darrin Jackson, som har udsendt Sox på tv eller radio siden 2000 og spillet i begge sider af byen.

Men hvis nogle Sox-fans er på vagt over for en langvarig North Sider, der infiltrerer deres græstæppe, kan de læne sig tilbage, slappe af og spænde det fast, fordi de skal have en godbid.

''Jeg er stolt af min konsistens, min ægte natur,'' sagde Kasper, som vil blive hørt på Sox' nye flagskib, ESPN 1000. ''Jeg er den, jeg er, og det tror jeg, Chicago generelt sætter pris på. . . .

''Da jeg fik Cubs-jobbet, ringede Ron Santo til mig og sagde: 'Du er en Cub nu.' Og det kildede mig altid. Han havde ret. Og så er jeg en White Sox nu.''

***

I sit første radiojob ringede Kasper ikke; han tog dem.

Han startede på WTMJ i Milwaukee i 1994, producerede et nattesports-talkshow og var vært for et Brewers postgame call-in show søndage med den tidligere Brewers catcher Bill Schroeder. Kasper blev til sidst eftermiddagens sportsanker og var vært for natteshowet. Han var derefter vært for Packers pregame og postgame shows, foruden et ugentligt show med den daværende Packers sikkerhed LeRoy Butler. Så kom morgenshowet.

''Jeg gjorde alt sportsmæssigt, du kunne gøre på TMJ,'' sagde Kasper.

Nå, næsten.

Kasper længtes efter at spille play-by-play, og han modtog nogle oplysninger om, at den mangeårige Brewers-udsendelsesdirektør Bill Haig mente, at en announcer havde brug for 500 kampe med minor-league-erfaring for at være klar til majors. Det var problematisk for Kasper, der havde nul spils erfaring.

I 1996 ringede Haig til Brett Dolan, den enlige radiomelder for Beloit (Wisconsin) Snappers, Brewers' Class A-tilknyttede selskab. Haig spurgte, om Dolan ville have noget imod at give Kasper nogle reps i standen. Dolan var mere end imødekommende.

'Nogle gange, når du sender i Midwest League, spekulerer du på, om du virkelig taler til dig selv,' sagde Dolan. ''Og der kan være nætter, hvor det er tilfældet. Så at have en anden person at interagere med, bliver det mere en baseballsamtale.''

''Han kunne meget nemt have sagt nej og kunne have været territorial,'' sagde Kasper, som også ringede til Dolan for at sikre sig, at han var tryg ved arrangementet. ''Men han var sådan: 'Absolut. Det ville være fantastisk.' ''

Kasper sluttede sig til Dolan i Beloit i nogle weekender og tog på ture til Appleton, Wisconsin og Lansing, Michigan. Han kaldte normalt tre innings af play-by-play og lavede farve. Og det hele var for hans egen skilling. Oplevelsen var betalingen.

Selvom Kasper kom langt under 500 kampe, gjorde han nok indtryk på Brewers, som hyrede ham i 1999 til at udfylde, da den almindelige tv-omtaler Matt Vasgersian havde en landskamp.

''Med en af ​​Lens talenter, skal der ikke så mange kampe til, før du indser, at de har en mulighed for at gøre dette på big-league-niveau,'' sagde Dolan, der ringede til Astros på radio i syv sæsoner og nu ringer. Arkansas fodbold for SEC Network.

''Det, jeg husker mest, er, at det, Len er nu, er, hvad han var dengang: bare en afslappet fyr i luften, en professionel, en person, der nød spillet. Og for mig var det fantastisk at være i nærheden af ​​og være sammen med fra tid til anden.''

Kasper sagde: ''Jeg tror, ​​at hele det scenarie også var lærerigt for mig, for at sikre, at jeg gør alt, hvad jeg kan for at hjælpe unge tv-selskaber på vej, for det var en ret uselvisk ting, han gjorde for mig.''

***

Kasper blev født i Mount Pleasant, Michigan, men han voksede op i nærliggende Shepherd, en landlig by med omkring 1.500 indbyggere. Kasper regnede med, at det var omkring 10 minutters gang fra den ene ende af byen til den anden.

Men Shepherds størrelse fremhævede og accelererede Kaspers kærlighed til sport, fordi det fik dem til at føle sig så fjerne, som en fantasiverden.

Hans familie havde et gammelt stereoanlæg, og Kasper lagde sig på gulvet ved siden af ​​en højttaler, rakte over hovedet og drejede på skiven på jagt efter spil på fjerne stationer. Kabel-tv ankom i 1982 og udvidede Kaspers verden.

'' 'Åh, gud, der er en Expos-Giants-kamp i USA i aften. Jeg skal se det,'' sagde Kasper om sit yngre jeg. ''Hver gang der var et spil i gang, var det denne kæmpe aftale for mig.''

Som barn tog Kasper på Tiger Stadium en håndfuld gange og besøgte Joe Louis Arena for at se hans elskede Red Wings. Men familien nåede ikke den tre timer lange køretur til Detroit meget. Så da det var tid til college, søgte Kasper et bymiljø og valgte Marquette. Milwaukee er ikke den storby, New York eller Chicago er, men det var iøjnefaldende for ham.

Selvom han satsede på en radio-karriere, sikrede Kasper sin indsats ved at tage hovedfag i PR. Det hang tangentielt sammen som en del af kommunikationsskolen, og Kasper regnede med, at han kunne få sendeerfaring på studenterradioen og have PR-arbejde som en reserve.

Kaspers rådgiver for hans første år i 1989 var prof. Bill Baxter, en PR-titan på skolen, som havde en broadcast-baggrund. Han havde været talerør for Oklahoma football, så han og Kasper klikkede straks.

På et af deres første møder foreslog Baxter Kasper at tage en praktikplads i Bucks' PR-afdeling. Baxter sagde, at det normalt gik til overklassemænd, men han troede, at Kasper kunne klare det. Sikkert nok gjorde Bucks Kasper til deres første førsteårs praktikant.

''To måneder efter jeg tog hjemmefra, er jeg i Milwaukee, dette ukendte sted, og jeg er på en bus til Green Bay for at arbejde med et udstillingsspil, og den første person, jeg ser, er Jack Sikma,'' sagde Kasper. ''Jeg vil aldrig glemme [at se] dette 7-1 center. Det er et af de større-end-livet-øjeblikke, hvor det er som: 'Åh, det her er virkelig fedt.'

''Det var et ret stort vendepunkt for mig, at være i det miljø i den alder. Jeg mødte mange tv-selskaber. Og jeg tror, ​​PR var virkelig lærerigt for mig, fordi halvdelen af ​​vores job er at beskæftige sig med medierelationer, og jeg forstår, hvad deres job er.''

Kasper kaldte til sidst Marquette mænds basketball-spil, og han tilsluttede sig WISN-radioen for at producere et sports-talkshow. Det gav ham legitimationsoplysninger til Brewers-kampe på County Stadium, hvor han øvede sig i at kalde nogle innings. Som han senere ville lære, handler det om reps.

''Det var en slags buldrende oplevelse, der krævedes for at blive bedre til at sende,'' sagde Kasper. ''Hver gang jeg taler med unge tv-selskaber, kan jeg ikke understrege, hvor vigtig erfaring er. Broadcasting er den nemmeste ting i verden at gøre; det er det sværeste at gøre godt.’’

***

Hvis du nogensinde har haft fornøjelsen af ​​at lytte til Harwell kalder Tigers-spil, vil du måske bemærke nogle ligheder, når du lytter til Kasper. Ikke så meget i udråb eller prosa, men i stil med udsendelsen.

Harwell fik dig aldrig til at føle, at et spil ikke betød noget. Han surmulede ikke og var aldrig alt for begejstret. Han bevarede sin energi. Mest af alt gav han dig lyst til at lytte.

'Jeg har altid prøvet at være sådan,' sagde Kasper. ''De fleste fyre efterligner Vin Scully. For mig var det Ernie. Du ender med at gøre det, der lyder rigtigt i dit hoved, og det er ikke dig. Jo mere erfaring du får, jo mere kommer din indre stemme frem, og så bliver du dig.

''Jeg er den, jeg er, men jeg er fuldstændig påvirket af, hvordan Ernie ville gøre det. Den første homer, jeg nogensinde ringede til i de store ligaer i '99, lavede jeg et [Harwell-varemærke] 'Long gone', og det var mit nik til Ernie.''

Kaspers stil blev værdsat uden for Midtvesten. Marlins gjorde ham til deres fuldtids tv-udtaler i 2002. Da hans treårige kontrakt var ved at udløbe, var Kasper sikker på, at han ville vende tilbage, men han ville ikke modtage sin næste kontrakt, før Fox Sports Florida fornyet sin aftale med Marlins. Det hele var en formalitet, der bare tog tid.

På sæsonens sidste dag sad Kasper i holdbussen i Philadelphia, da han lagde mærke til en avisartikel i Marlins' medieklippakke. Den sagde, at Cubs TV-stemme, Chip Caray, forlod for at udsende Braves. Kasper vendte sig om på sit sæde for at vise Marlins radiostemme Jon ''Boog'' Sciambi, der sad bag ham.

‘’Så du det her?’’ spurgte Kasper.

Sciambi sagde, at han havde.

''Det bliver OB's opgave,'' sagde Kasper.

''OB'' var Dave O'Brien, som Kasper havde erstattet i Marlins' stand, da O'Brien rejste til ESPN. Han var højt anset i branchen og var faktisk på den korte liste til Cubs' meget eftertragtede stand. Kasper var så sikker på det, han skænkede ikke ungerne en anden tanke.

Det viste sig, at ungerne tænkte meget over ham.

Andy Masur, som var en del af Cubs radioudsendelser på WGN på det tidspunkt, hørte om holdets interesse og ringede til Kasper og bad ham ringe til Cubs. Kasper kom til sidst i forbindelse med WGN-TV-produktionsdirektør Bob Vorwald, som lod ham flyve til Chicago tre dage senere.

''Jeg havde øje med ham,'' sagde Vorwald. ''Jeg vidste, hvem han var. Jeg vidste, at han var en gæst.

''Vi var til middag og havde vores møder, og han bar bare dagen. Han var selvsikker, han var forberedt og han var Len. Hvordan kan du ikke lide fyren? For nogle af Tribune højere-ups [Tribune Company ejede Cubs] tror alle, at de opfandt Harry. Du ved, 'Da Harry var her. . . ’ Len var ikke Harry, men man kunne bare mærke, at han fik det.’’

The Cubs mødtes også med O'Brien og den daværende Padres TV-stemme Vasgersian. Kasper, venner med begge, vidste, at han var tredje på listen og var parat til at vende tilbage til Marlins, idet han så processen som en god lærerig oplevelse.

Men da det kom til stykket, ville ESPN ikke lade O'Brien ud af sin kontrakt, og Padres ønskede kompensation til Vasgersian, som stadig var under kontrakt. Tribunen ville ikke forpligte.

Så Kasper, den eneste uden kontrakt - på en teknisk grund, ikke mindre - var fri til at tage jobbet. Han sluttede sig til Bob Brenly, som erstattede den mangeårige analytiker Steve Stone.

''Hvis Marlins eller Fox var kommet til mig i september og tilbudt mig en forlængelse, ville jeg have skrevet under, og jeg ville ikke have ringet til Cubs,'' sagde Kasper. ''Vi kan sidde her og tale om, at tingene skal ske. Jeg tror generelt på, at verden er ret tilfældig, men der er øjeblikke undervejs, hvor du spekulerer på, 'Hvordan fanden skete det?' ''

***

Som Vorwald ser det, blev Kasper først døbt som Cubs' udtaler den 29. juni 2007. Det var da Aramis Ramirez ramte en kampvindende, to-run-homer med to outs for at slå Brewers 6-5, hvilket fik Cubs i gang. ' opstigning til en divisionstitel.

''Len kaldte det, og hans stemme knækkede,'' sagde Vorwald. ''Det var da han ankom. Det er alles yndlingsopkald. Fra da af var han Cubs’ fyr.’’

Hvad vil det øjeblik være, når han bliver Sox' fyr?

Og vil det komme imod Cubs?

Kasper ved, at han måske uforvarende omtaler Sox som Cubs under en udsendelse. Sox-fans bliver nødt til at give ham noget slap. Men de burde vide, at han ikke kun føler en professionel forpligtelse over for dem; han føler en personlig tilknytning til jobbet.

''Jeg forbinder mig med det, Len gjorde,'' sagde Sciambi, der afløste Kasper på Cubs' Marquee Sports Network. ''Jeg har stadig en ægte kærlighed til baseball i radioen, kraften i en genial, beskrivende sætning.''

Til sidst vil Kaspers stemme på Sox-udsendelser lyde lige så naturligt som et knæk fra et flagermus eller et brøl fra en folkemængde. Til sidst.

''Som tiden går, og vi gør det her hver dag,'' sagde Kasper, ''vil der være et tidspunkt, hvor folk vil sige: 'Kan du huske, hvornår Len var ungernes fyr?' Du vil være sådan: ' Ja, det er mærkeligt. Nu er han White Sox’ fyr.’ Det vil naturligvis ske i løbet af tiden.’’