Samme gamle, samme gamle for Loyola? Nej, disse Ramblers er anderledes. Og næste gang: Illinois

Ikke for at tage noget væk fra 2018 Ramblers, men de løb aldrig ind i et hold i samme stratosfære som Illinois, før de kom til Final Four og tabte til den endelige næstbedste Michigan.

Lucas Williamson hænger og slutter for to mod Georgia Tech.

Getty

Det er tid til at lægge 2018 i seng.



Ikke dig, Loyola. Resten af ​​os.

Hvis du er ligesom mig, har du betragtet denne sæsons Ramblers - 71-60 vindere fredag ​​mod Georgia Tech i åbningsrunden af ​​NCAA-turneringen - som en forlængelse af holdet, der tog Amerika for en helvedes tur for tre år siden, hele vejen til Final Four.

Porter Moser, der stadig outcoacher sine jævnaldrende.

Søster Jean, stadig charmerende i hendes midte.

Cameron Krutwig, der stadig bemander midten, bedre end nogensinde og holdets stjerne.

Og Ramblers får det stadig gjort i marts. Først endnu et Missouri Valley-mesterskab. Nu endnu et W i den store dans. Stil dem op, slå dem ned. Det samme som det nogensinde har været, ikke?

Men nej. Nok om det. Disse Ramblers er forskellige. For det første knirker de ikke ofte bare af modstandere. Mere typisk binder de dem i knuder og sætter dem i den nærmeste affaldsbunke. Se en sejr gå væk - på trods af at du er bagud med tocifrede tidligt - mod eftersæsonens mestre i det mægtige ACC.

Endnu vigtigere, det var ikke Clayton Custer, Ben Richardson, Marques Townes, Donte Ingram og Aundre Jackson derude mod Yellow Jackets, der lavede clutch-spil efter clutch-spil og sendte fans i rødbrune og guld-tørklæder til vanvid.

Det var senior Lucas Williamson, blot en rollespiller fra bænken i 2018, men nu lige så afgørende for Ramblers' succes som alle andre. Det var andre vagter Braden Norris og Keith Clemons, der hjalp Williamson med at stå op mod en imponerende Georgia Tech perimeter trio.

Disse Ramblers er anderledes, fordi de fleste af deres navne og ansigter er ændret, og de har gjort sig fortjent til vores opmærksomhed i deres egen ret.

Williamson scorede 21 point i sæsonen, begravede rettidige skud og overtog til sidst spillet med den slags forsvar, der gjorde ham til årets forsvarsspiller til MVC.

Jeg vil bare vinde, sagde han i et interview på banen, da det var slut. Jeg vil bare så gerne vinde. Jeg ved, hvordan det føles fra første år. Det føles så godt. Jeg vil bare mærke det igen.

Norris og Clemons sluttede sig til ham for at kombinere for 11 trepointere, inklusive dolkene, der lagde de gule jakker væk. Og deres belønning er en udfordring, der er så stor, høj, bred og imponerende, at den får dig til at ryste på hovedet bare ved at tænke på det.

Ottendeseedede Loyola (25-4) får topseedede Illinois (24-6) på søndag. Måske er det matchup du ønskede. Måske er det ikke. Uanset hvad, så sker det.

Har Ramblers virkelig en chance - overhovedet nogen chance - mod de allerbedste af de ti store og måske hele turneringsfeltet?

Ikke for at tage noget væk fra 2018 Ramblers, men de løb aldrig ind i et hold i samme stratosfære som Illinois, før de kom til Final Four og tabte til den endelige næstbedste Michigan.

Det kommer til at tage alt, hvad vi har, sagde Williamson. De er et af de bedste hold i landet. Jeg mener, det er ingen hemmelighed. Vi bliver bare nødt til at komme med det, være os og, ja, bare være os.

Vi har ikke engang talt om Illini her. Har ikke væltet over den maskinlignende demontering af 16.-seedede Drexel af Ayo Dosunmu, Kofi Cockburn, Trent Frazier og selskab. OK, så vi fokuserer på dem i morgen. Og sandsynligvis i mindst en uge efter det. De burde tage sig af Loyola og hvem der kommer efter. Vi burde have al den tid, vi har brug for.

Illini-træner Brad Underwood har siden januar talt om at vinde seks - det antal, der skal til for at skære nettene ned til sidst. Man kan ikke komme til to uden én, siger han og så videre.

Hvis du ikke er ringet op, og du ikke er i mål med din henrettelse og din spilleplan, går du hjem, sagde han.

Det er selvfølgelig rigtigt. Selv de bedste hold er et falsk skridt fra en katastrofe. Bare spørg Ohio State, en taber i første runde - men hvordan? — til nr. 15 seed Oral Roberts.

Illinois kunne lære det på den hårde måde mod Loyola. Ramblers vil klatre ind i ringen med Illinois, tage deres bedste skud og se, om de ikke på en eller anden måde kan overleve.

Vind eller tab, det bliver ikke 2018 igen. Det er tid til at lægge den historie i seng. Disse Ramblers er forskellige. Hvem ved? Måske endda bedre.